Sustainable agrifood systems: a transformation challenge

Correspondence between Muriel Amparo Ríos Novoa (researcher at Universidad Centroamericana – Managua) and Serge Mukotanyi Mugisho (chercheur à l’Université Catholique de Bukavu)

Dear Serge,

It is an honour to start our communication in this Global Pen Friends initiative with you.

I would like to share some reflections on the topic of agrifood systems with you.

Since its origins, humanity has taken care of basic needs, such as food. In recent decades, society estimated that only through monocultures and transnational companies would we be able to produce enough food to feed the world’s population. However, the situation has not been satisfactory as is reflected in the data presented by the Food and Agriculture Organization of the United Nations (FAO, 2019), which states that ‘in Latin America and the Caribbean there are 39 million people suffering from undernourishment’. In other words, strategies must be expanded to achieve the Sustainable Development Goals on zero hunger.

Currently, addressing food and nutritional security involves a comprehensive analysis of different components, such as availability, access, consumption and biological utilization of food, with the purpose of finding good strategies to mitigate the effects of food crises and assist vulnerable populations. According to the World Food Programme (WFP, 2019), ‘food insecurity is higher in the most fragile and degraded environments, susceptible and exposed to natural disasters and recurrent crises’.

In this sense, climate change has both direct and indirect effects that harm agricultural productivity, including changes in rainfall patterns, droughts, floods and the geographic redistribution of pests and diseases (FAO, 2015). This indicates greater pressure for farming families and indigenous communities that mainly cultivate land for self-sustenance. It should be recognized that the basis of the global agrifood system is the men and women who produce food and, due to the consequences of climate change, they are the most affected.

Some of the most vulnerable people in the world live in these environments, with little water and biodiversity. This problem is especially noticeable in the case of the Central American Dry Corridor (ADC), where there are indicators that heatwaves are getting longer, aridity is rising and extreme events are becoming more frequent (Calvo, Quesada, Hidalgo, and Gotlieb, 2018). Central America has been historically affected by extreme hydrometeorological events, with droughts being one of the phenomena that has left the agricultural sector with the greatest losses, compromising the population’s access to safe and nutritious food.

Figure 1 Geographical delimitation of the Central American Dry Corridor according to CCAD (2011). San José, Costa Rica. 2017

At the same time as this significant exposure to extreme events, the majority of the Central American population involved in the primary sector (producers, livestock farmers, family farmers and actors related to regional/rural development) do not have access to technologies that allow them to diversify production methods and enter the international market and the current development model (Calvo, Quesada, Hidalgo, and Gotlieb, 2018).

Figure 2 Dry conditions of staple crops, corn and beans

Then, if we take a look at the impact of monocultures, it is evident that they no longer respond to the quality of food production that guarantees stable nutrition and natural resource protection. Silvetti and Caceres (2015) mention that these extractive activities ‘have implied private appropriation of natural capital and the possibilities of social reproduction of the peasantry’. Furthermore, the advance of the agricultural frontier has generated changes in land use and losses in biodiversity and in the productive capacity of soils, which compromises the continuity of ecosystems and food production. As a result, farmers who produce traditional foods for the domestic market are being displaced by agribusiness. Unfortunately, these problems only occupy a marginal place on the government agenda and many farmers are forced to migrate. Additionally, there are negative effects on public health, due to the dependence on high chemical inputs in crops, which are dispersed in the water, air and soil.

For all these reasons, it is pertinent to question whether agriculture pursues fair and complementary integration. Based on this, we must innovate to make sustainable crop opportunities a more tangible option; that is, a holistic approach as put forward by FAO (2013) to promote climate-smart agriculture (CSA). CSA has a broad perspective because it ‘aims to enhance the capacity of agricultural systems to support food security, and to incorporate the need for adaptation and mitigation opportunities into sustainable agricultural development strategies’. Furthermore, CSA ‘recognizes that the realization of the options will depend on the context and capacity of each country, as well as their access to more complete information, harmonization of policies, coordination of institutional arrangements, and flexibility of incentives and financial mechanisms’.

Figure 3 Visiting rural communities in the Central American Dry Corridor (Matagalpa, Nicaragua)

I recognize that CSA is the theory of the complete organization of agricultural systems. However, the shift towards socially just, economically viable and environmentally safe agriculture must be the result of social actions in both the rural sector and in an alliance with urban organizations. Some examples of these actions include shifting towards low-carbon solutions, implementing renewable energy, optimizing irrigation water, integrated pest management, livelihood diversification, making better decisions about agriculture and land management with improved data and climate information and greening value chains from farms to urban areas, among other solutions.

Likewise, the benefits of production with a focus on food sovereignty and local consumption should be disseminated to the general public, with the participation of the young and adult consumers as a measure of resilience to climate change and extractivism.

In conclusion, climate change shows the vulnerabilities of the agrifood system and at the same time increases them to a greater extent. It is not enough to be highly productive at the cost of excessive exploitation. The good management of food sources as suggested in the CFS proposal, which involves guidelines such as updated climate-conscious policies, technical support and management tools, empowerment of local communities and innovative financing options, will make it possible to make climate-smart agriculture a reality.

In this first letter, I reach out to you Serge, hoping to know your point of view on this very urgent topic.

Best regards

Muriel Amparo Ríos Novoa
22-FEB-2021, Managua

Très chère Muriel,

En me référant à la situation de mon pays et à votre correspondance, voici mon point de vue sur le système agroalimentaire durable.

Au cours des âges, l’agriculture s’est développée par la mise en œuvre de techniques culturales adaptées aux contraintes naturelles et aux possibilités des hommes. Les effets combinés de la dégradation des sols (accentuée par le relief et le climat), de la croissance démographique et de l’utilisation de techniques traditionnelles de production constituent des contraintes réelles à la production alimentaire. C’est ainsi que plusieurs populations dans le monde ne parviennent pas à satisfaire leurs besoins primaires d’alimentation et que les populations de la plupart des pays en voie de développement vivent dans l’insécurité alimentaire. C’est ce que rapportent les données présentées par la FAO (2019) comme elles ont été citées dans la correspondance de Muriel. 

La République démocratique du Congo (RDC), comme d’autres pays africains, est en train de subir les effets combinés des crises alimentaires et financières internationales, mais dans un contexte particulier qui découle à la fois de sa longue histoire de crise multiforme et de la spécificité de ses contradictions internes lorsqu’on considère l’écart énorme observé entre les potentialités et les performances de l’économie nationale. En effet, ce pays est reconnu mondialement détenir une capacité extraordinaire qui permettrait de nourrir plus de deux milliards et demi de personnes, si on utilisait suffisamment d’intrants, toutefois il connait aujourd’hui des difficultés croissantes à nourrir ses soixante-dix millions d’habitants (Nkulu et Ngulungu, 2018).

D’autre part, l’agriculture essentiellement pluviale et l’élevage basé sur la disponibilité naturelle des ressources pastorales (eau et pâturages), témoignent de la vulnérabilité croissante du secteur rural face au changement climatique avec l’irrégularité des pluies et leur mauvaise répartition dans le temps et dans l’espace. A cause de ces drames, le nombre annuel de crises alimentaires en Afrique a triplé entre les années 1980 et 2000. La sécheresse a diminué les réserves d’eau réduisant la productivité de la récolte. L’ensemble a conduit à une famine, comme en Afrique de l’Est. Ce sont les petits exploitants qui sont les plus frappés par ces phénomènes, (ICPAC et SEI, 2009).

La vraie question est alors de savoir ce qu’il faudrait faire pour lutter contre cette crise, dans le monde en général et en RDC en particulier ?

D’une manière générale, la réponse à cette question est le développement d’un système agroalimentaire durable. Cependant, le développement de ce système varie d’un milieu à l’autre et d’un contexte à l’autre.

Les propositions faites par Muriel (réincorporer le modèle des bonnes pratiques agricoles avec optimisation des ressources, agriculture socialement juste, économiquement viable et respectueuse de l’environnement etc.) restent des bases théoriques qui nécessitent une praticité pour être valable.  Un ancien auteur (Olufemi et al., 1988) propose même une élimination progressive de la crise alimentaire qui devrait passer par l’accroissement de la capacité productive de l’agriculture, notamment des cultures vivrières, dont l’insuffisance en quantité et en qualité affecte négativement la satisfaction des besoins alimentaires en Afrique.

Ces propositions peuvent en effet fonctionner dans certains contextes mais pour mon pays, la RDC, par exemple, ce grand pays au milieu de l’Afrique qui a la possibilité de presque tout produire et dans lequel certaines de ces pratiques sont mises en œuvre, demeure parmi les pays dont la population ne parvient pas satisfaire ses besoins alimentaires et pour lesquels quelques facteurs aggravants seraient à la base de la détérioration de la sécurité alimentaire -il s’agit notamment de : (1) l’incidence de la pauvreté qui touche près de 65% de ménages ruraux, (2) la chute de la production agricole locale, (3) le déplacement interne d’environ 3,7 millions de personnes, (4) la dépréciation de la monnaie nationale face à la devise américaine et (5) la perte du pouvoir d’achat des ménages due au taux de chômage élevé et surtout à l’inflation résultant de la cause précédente.

Le développement d’un système agroalimentaire durable tient donc compte de l’évolution économique et surtout politique de chaque région.

Ainsi, plusieurs pistes de solutions peuvent être envisagées pour assurer ce développement:

  1. Former la population rurale aux bonnes pratiques agricoles et à une agriculture raisonnée et améliorer son niveau de vie : les agriculteurs locaux produisent mais souvent leur production est une production vivrière. La formation va augmenter leurs capacités et va permettre l’augmentation de la production, le surplus pourrait ainsi être valorisé et vendu, ce qui permettrait l’amélioration du niveau de vie. Ceci peut être fait mais si le réseau de vente n’est pas efficient, le surplus sera perdu et, dans un même pays, on produira mais une certaine partie de la population n’aura pas accès à cette production. C’est le cas dans ma province, le Sud-Kivu, où, dans certains villages, la production est bonne mais le réseau routier n’est pas développé, ainsi la ville reste moins approvisionnée d’une part et le niveau de la population rurale reste bas.
  2. La proposition de Muriel reste valable pour palier la chute de production : un changement vers une agriculture socialement juste, économiquement viable et respectueuse de l’environnement,…
  3. L’adaptation écologique (changement climatique), politique et économique : une adaptation aux effets du changement climatique, par exemple produire en utilisant moins d’eau (système de riziculture intensive). La vie politique du pays a un impact sur la production locale et par conséquent sur la sécurité alimentaire. L’agriculture est une branche importante de l’économie.


Serge Mukotanyi Mugisho
28-FEV-2021, Bukavu

Dear Serge,

I hope everything is going well. Thank-you for your reply, in which you provided relevant data from your country. Here, I want to share with you some thoughts that arise from our first correspondence.

Evidently, developing countries (such as Nicaragua and the Democratic Republic of Congo) have a high vulnerability index in food insecurity, mainly affected by poverty and the climate crisis. I very much agree with your approach to ‘the development of a sustainable agrifood system [which] takes into account the economic and, above all, political evolution’. On this point, I can comment that decision-making in our countries has many weaknesses; and without the political will for a sustainable agrifood system, it will be difficult to change the situation of the general population. This does not mean that nothing can be done, but rather that the work entails a change in social priorities.

That is why I agree with experts from different organizations who say that these policies are urgently needed and that the importance of rural production must be revalued. For example, the IICA (2021) stated that, to promote the growth of agri-food systems in the region, sustainable and comprehensive models are required, adjusted to local contexts, which promote integrated water and soil management to increase resilience, productivity and profitability.

Text Box: Urban vegetable garden workshop
Urban vegetable garden workshop

Having an agricultural system with environmentally responsible policies that promote justice and access to food as a right and not as a privilege, would be a great benefit to our regions. It is very important that as young people we reflect on this, and question the probable outcomes of actions that we can take. Similarly, I agree with your ideas about the training of the rural population. I even dare to say that that we need training for the urban population as well, because a society that promotes a circular economy and sustainable agriculture strengthens us as a community. In the cities, we can adjust consumption habits; for example, we can strengthen the marketing chains of local markets, the creation of gardens and optimization of resources. 

It has been a pleasure to read your first response and share on such an important topic. I look forward to your ideas in your next letter.

Thank you for your time and I hope that your training projects continue with a promising future.

Kind regards,

Muriel Ríos Novoa
5-MARCH-2021, Managua

Très chère Muriel,

Je suis content de te lire à nouveau et de voir le développement de tes idées sur le système agroalimentaire durable dans un contexte qui est le nôtre (le Nicaragua et la République Démocratique du Congo).

Dans cette correspondance, je vais beaucoup insister sur le changement des priorités sociales comme l’a proposé Muriel dans son texte. En effet, pour nourrir le monde entier, le continent (l’Afrique ou l’Amérique), le pays etc. on doit commencer par nourrir une famille. En effet, le meilleur développement du système agroalimentaire doit passer par cette base avec une approche « Bottom-up ». Presque toutes les actions en premier lieu doivent toucher la base, l’agriculture familiale, avec ensuite le développement d’un système de marché, de la transformation et après le développement de l’agriculture industrielle qui aura comme objectif d’appuyer d’abord la production locale et de développer à partir de cette dernière une autonomisation générale.

Bref, chaque pays, chaque région devrait trouver des réponses à certaines questions sur la situation de son milieu, questions proposées par l’appel à projet 2021 de la Fondation de France pour la promotion de l’agriculture familiale dont certaines sont :

  • Comment l’agriculture familiale/locale peut-elle approvisionner les marchés domestiques et nourrir les villes ?
  • Comment producteurs, transformateurs, commerçants et consommateurs peuvent-ils s’organiser pour améliorer les réponses aux besoins des uns et des autres ?
  • Comment l’agriculture familiale peut-elle s’adapter au changement climatique ?
  • Comment peut-elle contribuer à la préservation des ressources naturelles et de la biodiversité, que ce soit dans ses phases de production, de transformation ou de commercialisation ?
  • Comment garantir la diversification des productions ainsi que la variété et la qualité nutritionnelles des produits locaux ?

Les réponses à ces questions devraient permettre un développement à la base de l’agriculture et ainsi le développement durable de tout le système agroalimentaire,  car, comme le dit le proverbe local : « l’homme, c’est d’abord le manger ».

Très chère Muriel, merci pour tes réactions et tes idées et surtout j’espère que nous resterons toujours en contact.


Serge Mukotanyi Mugisho
15-MARS-2021, Bukavu


  • Calvo, Quesada, Hidalgo, and Gotlieb. (2018). Impacts of droughts in the agricultural sector of the Central American Dry Corridor. Mesoamerican Agronomy, 29 (3), 695-709. ISSN: Available at:
  • FAO. (2015). FAO working on climate change. Recovered from
  • FAO. (2019). Latin America Hunger. Retrieved from 4044911
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  • Inter-American Institute for Cooperation on Agriculture (IICA). (2021). The road to sustainable agricultural practices in Latin America and the Caribbean. Retrieved from
  • Nkulu, J. et Ngulungu, A., 2018. Sécurité alimentaire et systèmes d’alerte précoce en République Démocratique du Congo. Publications de la Konrad Adenauer Stiftung, Kinshasa. 88pp.
  • Olufemi, A., Mbiele, A. et Nkuka, N., 1988. Maladies virales des végétaux en Afrique. Oua/strc. Scientific. Publication, Lagos : 225pp.
  • Silvetti, F. and Caceres, D. (2015). The expansion of export monocultures in Argentina and Costa Rica: Socio-environmental conflicts and peasant struggle for environmental justice. Agrarian World, 16 (32). In Academic Memory. Available at:
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