Hazards of being poor

Correspondence between Ankita Choudhary (student at Xavier Institute of Social Service – Ranchi) and Oumayma Kerboub (étudiante à l’Université Mohammed Premier – Oujda)

Dear Oumayma,

As indicated by Adam Smith, human beings are social animals. The reason why poverty causes pain isn’t because it can leave individuals feeling hungry, cold and sick. As he clarifies, a ‘Poor man is ashamed of his poverty’.

The World Bank’s most recent annual report on poverty and shared prosperity clearly states that only 9.2% of the total population lived in extreme poverty in 2017. But does this story really reflect the facts? For instance, the World Bank estimates the rate of extreme poverty based on the number of individuals who live on under US $1.90 every day. However, is this an accurate estimation of poverty?

The relationship between hunger and poverty is mentioned in the UN’s Sustainable Development Goals 1 and 2. Constant endeavours by the public authorities to help the poor are based on the idea that food matters, and there is a lot of government expenditure on food assistance. Statistics for the past 3 years show no deaths due to starvation in India, but due to malnutrition, anaemia and obesity. UNICEF reported that malnutrition caused 69% of deaths in the under-fives in India, adding that every other child had some form of undernourishment. The poor focus on making their life less tedious. This might be a TV, or a little of something they don’t commonly eat or simply a cup of sugary tea. The fundamental human desire for a pleasant life may clarify why food spending has been declining in India. According to a new book, Poverty, Chronic Poverty and Poverty Dynamics, which deals with many aspects of poverty in India, the poorest people are consuming lesser amounts of cereal, which is the cheapest form of food. It says: ‘As India moved to greater prosperity in the last twenty years, the cereal consumption of the rural rich went down, but there was no increase for the poor. At any given point of time, the cereal intake of the bottom 10 per cent in rural India continues to be about 15–40 per cent less than the cereal intake of the top deciles of the population, despite better access of the latter group to fruits, vegetables and meat products’.

Poor or rural households, in general, are actually not prioritizing food in their expenditure. And this is a sign of deep distress, particularly among the poor population. For example, previously, households didn’t have to spend much on education, energy, transport and lighting. Similarly, crop loss due to irregular weather conditions was also less, thus not putting a dent in earnings. Various NSSO surveys have established an increase in all these expenditure items. Now, with all these new expenditures to be made, households might be forced to spend less on food. For those in the ‘poor’ category or just above the poverty line, this means a survival crisis, as they cannot spend everything on food, even with the subsidised public distribution system.

Each village in India has at least one little shop, typically more, with shampoo sold in individual sachets, individual cigarettes, simple brushes, pens, toys and confectionary. Orwell also captured this curiosity in The Road to Wigan Pier where he depicted how poor families found ways to endure the downturn. Rather than seeking to fight against their fate, the utilization of cheap luxuries has expanded. We often perceive the poor as people who have missed out on opportunities and wonder why they make these purchases rather than invest in something that makes their lives better. Poor people, then again, might be more distrustful of supposed opportunities and the chance of any extreme positive change in their lives. They might feel that sacrificing something now for a change that will take a long time is not a very pleasant idea. This could explain why they spend more on festivities and celebrations when the occasion demands it (Banerjee, A. 2007).

Risk is a focal, unavoidable truth for poor people, who frequently run independent businesses, or are farmers or casual workers. Moreover, the poor regularly need to raise the entirety of the capital for their business, either out of the aggregated ‘wealth’ of their families or by acquiring it from some other place. Agriculture is dependent on the weather, and sudden natural calamities like floods or droughts can destroy the entire crop of farmers. The type of work for the poor is casual paid labour. If day workers are lucky, they can secure a job that keeps going for a little while or even a couple of months on a building site or a farm; however, more frequently a job may only last a couple of days or a couple of weeks. A labourer never actually knows when he will lose his job and stop earning.

Firstly, the poor are often ill-informed and so they do not trust that the plans proposed to them by the government will work. Most of them are uncertain about the advantages of vaccinating their children; they think that primary education is of little importance; they don’t have an understanding of the quantity of fertilizer and the variety of seed to use; they don’t have any idea what the politicians do when in office. Secondly, the poor bear responsibility for an excessive number of aspects of their lives. The richer you are, the more the ‘right’ choices are made for you. The poor have no running water, and hence don’t benefit from the chlorinated water supply provided by the local government. In the event that they need clean drinking water, they need to purify it themselves. They can’t afford readymade breakfast cereals and, thus, need to ensure that they and their kids get enough micronutrients and vitamins in their diet. They have no programmed approach to saving, for example, a retirement plan or social security contributions, so they need to figure out how to save for the future themselves. These choices are hard for everybody since they require some reasoning now or some added expense today, and the advantages are generally procured in the inaccessible future, so this is when procrastination creeps in. Projects planned to help the poor end up in the hands of some corrupt, irresponsible people; teachers at school who do not empathetically shoulder responsibilities may not be able to due to lack of resources; roads might collapse because officials do not use quality materials. Officials are profiteering from programmes intended to benefit the poor.

We must thus join hands with millions of well-intentioned people across the world – elected officials, bureaucrats, teachers, NGO workers, academics and entrepreneurs – in the quest for new ideas, however big or small. We must stop imposing our solutions on poor people and take a bottom-up approach which will ensure sustainable development. Providing poor solutions to poor people must end and we all must ensure that nobody is denied their human rights.

Kind regards


22-FEB-2021, Ranchi

Vaincre la pauvreté n’est pas un geste de charité. C’est un acte de justice. Il s’agit de protéger les droits humains fondamentaux, le droit de vivre dans la dignité, libre et décemment. Tant que la pauvreté persistera, il ne saurait y avoir de véritable liberté.

Nelson Mandela

Chère Ankita,

Aujourd’hui, tout le monde s’accorde sur le fait que la pauvreté est un phénomène complexe et lié à un éventail très large de facteurs comprennant le revenu, la santé (physique et mentale), l’éducation, le logement, l’environnement… Cette multidimensionnalité explique que la pauvreté ne doit pas être considérée seulement comme un manque de ressources monétaires, il faudrait prendre en compte la condition physique de la personne, ses accomplissements personnels et sa participation culturelle ou politique. L’économiste Amartya SEN est l’un des penseurs qui a le plus fortement influencé cette évolution du concept de pauvreté. Selon lui, « la pauvreté est avant tout une privation des capacités élémentaires, même si cette définition ne vise en aucune manière à nier l’évidence : un revenu faible constitue bien une des causes essentielles de la pauvreté, pour la raison, au moins, que l’absence des ressources est la principale source de privation d’un individu »

Bien évidemment, l’année 2020 a connu une crise que le monde n’a jamais connue auparavant au cours des dernières décennies. Certes, du fait du CORONA, la lutte contre la pauvreté enregistre sa pire régression en 25 ans, et le taux mondial de la pauvreté augmente pour la première fois en plus de 20 ans, ainsi que plusieurs impacts économiques et sociaux potentiels. Selon l’estimation de la banque mondiale, le taux de la pauvreté extrême se situera entre 9.1% et 9.4%, ce qui nous ramènera 4 ans en arrière, aux niveaux de 2017. En effet, une grande partie des nouveaux pauvres sera concentrée dans les pays qui sont déjà en prises avec un taux de pauvreté élevé, tel que l’Afrique Subsaharienne et l’Asie de Sud…

Tout d’abord, nous tenons à souligner, que les risques de pauvreté se manifestent par plusieurs aspects universels. Notamment au Maroc, la répartition de la pauvreté varie énormément d’une région à l’autre. Les zones côtières, par exemple, sont généralement mieux loties et les moins touchées par la pauvreté. En revanche la plupart des Marocains les plus pauvres résident dans les zones de montagne, de steppes arides du sud ainsi que  le long de la côte comme les nombreuses communautés de pêcheurs pauvres qui y sont disséminées. Il est totalement clair que la principale cause de ce phénomène est la mauvaise situation économique de l’État. Nous prenons l’exemple du domaine agricole, le développement technologique est à l’origine, avec d’autres facteurs, dans une large mesure, de la pauvreté. Autrement dit, la machine a joué un rôle essentiel dans la réduction de la demande de main-d’œuvre, après que les terres agricoles ont eu besoin de centaines de travailleurs agricoles, les machines ont remplacé la majorité d’entre eux. Il en résulte un chômage massif et chronique pour ceux qui ne savent pas se servir des machines et un salaire bas qui n’est pas suffisant pour assurer une vie décente. Dans ce cas, et pour minimiser les pertes, la Caisse Nationale de la Sécurité Sociale ( CNSS ) a adapté une procédure nommée  «  l’indemnisation pour perte d’emploi », qui vise à accompagner les salariés qui ont involontairement perdu leurs emplois et se sont engagés dans une recherche sérieuse de travail. Ces salariés licenciés bénéficient d’une indemnité mensuelle d’un montant égal à 70% du salaire de référence, pour une durée allant jusqu’à 6 mois. Pendant cette période, les salariés doivent suivre un programme de réadaptation, si nécessaire, afin d’être réintégré sur le marché du travail. Néanmoins, de grandes crises sociales ont éclaté et leurs effets humanitaires négatifs se sont accrus. Plus la machine “fonctionne” et améliore sa capacité à effectuer le travail du travailleur, plus l’employeur dispensele travailleur et soulage les revendications, les protestations et les soulèvements des travailleurs. La révolution industrielle et la révolution technologique ont apporté progrès, développement et prospérité et ont également porté les pires conséquences de l’humanité : une augmentation de la faim, de l’ignorance et de la maladie. En outre, le taux de chômage est très répandu dans les pays arabes, son taux au Maroc représente 10.5% en 2020, et il est concentré sur les jeunes, les femmes, et ceux qui cherchent un emploi pour la première fois. Effectivement, le chômage ou le sous-emploi s’explique par un manque de croissance et d’investissement pour absorber le grand nombre de demandeurs d’emploi. Sur cette base, la solution au problème du chômage réside principalement dans la stimulation de la croissance et des investissements, ainsi que dans des mesures et réformes nécessaires pour rendre cette croissance durable.

Par Malheur, ce sont les enfants qui souffrent particulièrement des situations de pauvreté par leur vulnérabilité et leur dépendance. Force est de constater que, dans leur cas, leur pauvreté découle le plus souvent de celle dans laquelle vivent leurs parents. Durant l’enfance, plus les privations s’accumulent, plus l’impact pour leur futur sera grand. En effet, la pauvreté a de très lourdes conséquences sur la construction identitaire des jeunes. Les professionnels de l’enfance constatent un manque de confiance mais également une image très négative de soi chez les enfants pauvres.

En un mot, la conception d’une stratégie de lutte contre la pauvreté doit se baser essentiellement sur le développement des opportunités, l’insertion socioéconomique, ainsi que la planification des cotisations et des prestations sociales au profit des personnes en situation de précarité, de pauvreté, ou d’incapacité de travail. Les personnes en situation de pauvreté doivent être considérées non comme un fardeau pour la société, mais comme des personnes ayant la capacité de devenir les premiers agents du changement. En ce qui concerne le Maroc, des nouvelles approches en matière de lutte contre la pauvreté ont été développées à travers l’Initiative Nationale de Développement Humain (INDH) lancée en 2005 par sa Majesté le Roi Mohamed VI. Ce projet allie l’ambition, le réalisme et l’efficacité et se traduit par quatre programmes pratiques, bien définis et intégrés, se rapportant notamment à la lutte contre la pauvreté en milieu rural, l’exclusion sociale en milieu urbain et la lutte contre la précarité. Or, d’un point de vue personnel, tous ces efforts sont vains, compte tenu de la corruption politique endémique. La Banque mondiale et l’Agence canadienne de développement international considèrent depuis longtemps que la corruption est l’un des plus grands freins au développement. Elle a un impact particulièrement délétère sur les pauvres et les plus vulnérables, car elle fait augmenter les coûts et restreint l’accès aux services, tels que la santé, l’éducation et la justice. 


Oumayma Kerboub

1-Mars-2021 – Oujda

Dear Oumayma,

India has made tremendous progress in reducing absolute poverty in the past two decades. The pace of poverty reduction has also accelerated over time: it was three times faster between 2005 and 2012 than in the previous decade. Despite this, and despite India’s promising economic growth, 97 percent of the country would still be considered poor or low-income by global standards of poverty. Moreover, as we look beyond a monetary assessment of progress to other dimensions of well-being – nutrition, education, employment – we see that while those indicators have improved, they have done so to a lesser extent than in other developing countries.

India is the second-most unequal economy in the world after Russia, according to a 2017 Oxfam report entitled ‘An economy for the 99%’. More sobering is the fact that even the people we might consider to be middle-class in India are really quite poor. Unemployment is considered to be the most threatening problem which India is facing today. It is not only viewed as an economic issue; it also has social, moral and political consequences. When the human resources of the country are not utilized due to unemployment, it is a permanent loss for society. The total quantity of goods and services which could have been produced during the period of unemployment is lost forever by society. When human resources are not utilized properly there is a loss of human capital. The resources invested in education, training and skills are wasted if people don’t find work. As the World Bank report indicated, India ranks second only after Malawi in the list of countries where grade two students could not read a short text. The report also concluded that millions of children across the world complete primary education without acquiring the basic competences which are vital for further learning. Pointing out the problem in the curriculum design, the report said that the school curriculum in India was designed for the elite. Teachers and textbooks focus on advanced topics which are far from helpful for struggling students. These students then fall far behind, beyond the scope of recovery from the learning deficit. The report suggests that children from disadvantaged backgrounds show tendencies towards a learning deficit years before they start school. They begin school ill prepared. The report says, ‘Chronic malnutrition, illness, the cumulative effects of material deprivation, low parental support, and the unpredictable, chaotic, or violent environments that can be associated with poverty all undermine early childhood development learning’. Socioeconomic gaps also hamper a child’s language and cognitive abilities before they start school.

Like Morocco, in India there are also various welfare programmes for the poor and the exploited sections of society. The Right to Education Act 2009 intended that each child in India would receive quality primary education irrespective of their economic or caste background; this would include children who had been forced to drop out of school. ‘Growth with Social Justice’ has been the basic objective of development planning in India. But due to serious implementation issues and the absence of a regulatory body to ensure compliance, the results are not very satisfactory.

The focus of the effort must instead lie on improving the factors that keep people in poverty and strengthening the enablers that can allow them to take charge of their own lives. Some of these enablers would include access to good healthcare and associated financial protection, basic financial services, good preschool education and nutrition support services, and agricultural productivity services.

Instead of only estimating the number of poor, we should understand how many people are stuck in poverty and why. What are the factors that explain the persistence of poverty? How can these be addressed? How many people have moved out of poverty? What enabled them to move out of poverty? Did they manage to stay out of poverty? How many people who were previously not poor have become poor? What shocks did they suffer that led to their impoverishment? How can we prevent these shocks from pushing people into poverty?

As things stand, many people living in poverty today will continue to remain poor over time and may pass on their poverty to their children. This, combined with the magnitude of the problem, demands that government makes it a priority to address the poverty challenge.

Kind regards


11-MARCH-2021, Ranchi

Chère Ankita,

A vrai dire, c’est très motivant de savoir que, depuis toujours, nos pays avaient pris l’initiative de mettre en œuvre plusieurs projets, afin de lutter contre la pauvreté et améliorer la vie des nombreuses personnes dévalorisées.

Avant 2005, environ 55% du budget du Maroc était consacré à des programmes sociaux, mais malheureusement, malgré cette stratégie, il restait parmi les derniers pays au classement dans l’indice de développement humain du Programme des Nations Unies pour le développement. De ce fait, Sa Majesté le Roi Mohammed VI a donné l’ordre de lancer un nouveau projet, nommé l’INDH  (l’Initiative Nationale du Développement Humain), c’est une nouvelle approche destinée à réduire en particulier le taux de pauvreté dans toute la collectivité territoriale. Depuis son lancement, l’INDH a financé plus de 20.000 sous-projets qui visent à fournir aux personnes pauvres de tous âges des soins de santé, l’éducation, la formation professionnelle, le soutien psychologique, ainsi que l’accès à l’eau potable et à l’électricité dans les régions rurales.  Le plus important est qu’elle agit contre la marginalisation, en cherchant toujours à réintégrer et à réinsérer dans la société les individus marginaux.

 En revanche le chômage et le sous-emploi constituent un problème dont souffre non seulement l’Inde, mais aussi  le Maroc et la Belgique. C’est un phénomène plutôt universel, que le CORONA VIRUS n’a fait qu’aiguisé. Durant la période du confinement sanitaire commencé en mars au Maroc, de nombreuses personnes ont perdu leurs emplois et d’autres ne reçoivent que la moitié de leurs salaires. Pendant la quarantaine, l’État a donc décidé d’accorder des subventions et des indemnités mensuelles aux ménages touchés par l’épidémie, mais  cette action n’était malheureusement pas suffisante. Beaucoup de personnes ont souffert et elles souffrent encore. En effet, même si le chômage est considéré comme un pilier et une cause primordiale de la pauvreté, l’énigme de cette dernière pandémie reste plus profonde et compliquée.

En définitive, et c’est une vision personnelle, nous ne souffrons pas seulement d’une pauvreté de ressources, mais aussi d’une pauvreté de valeurs, d’éthique, de principes. L’Etat ne pourra pas s’avancer, ni se développer alors que le peuple est dans l’ignorance et l’inconscience, et vice-versa . Toutefois les autorités responsables sont embourbées dans la corruption et l’absence de conscience professionnelle. Même avec des ressources illimitées, nous n’allons jamais opérer de changement.


Oumayma Kerboub

19-Mars-2021 – Oujda